Hoe CP/M-bedenker Gary Kildall de deal van de eeuw misliep

Weinig verhalen laten zo duidelijk zien hoe dicht succes en falen bij elkaar liggen als dat van Gary Kildall en Bill Gates. Het gaat ongeveer zo: IBM kwam in 1980 langs bij Kildall, maar die was er een dagje op uit. Daarom ging IBM naar Microsoft en liet zich door Bill Gates MS-DOS leveren. De rest is geschiedenis.

De meer genuanceerde en meer waarschijnlijke versie is deze. IBM kwam eerst bij Gates, maar die had ze niets te verkopen en stuurde ze naar Kildall, de maker van het eerste standaardbesturingssysteem voor microcomputers CP/M. Kildalls vrouw en compagnon Dorothy ontving IBM, omdat Gary per vliegtuig op pad was voor zaken. Dorothy had weinig trek in de geheimhoudingsverklaring die IBM getekend wilde zien. Maar waarschijnlijk is er na Gary’s terugkomst alsnog onderhandeld en liep de deal stuk op de vergoeding: IBM wilde een eenmalig bedrag geven, maar Kildall wenste royalty’s.

Zo kwam IBM terug bij Gates. Hij vatte de gang van zaken later luchtig samen als: ‘Gary went flying,’ alsof Kildall liever een stukje ging vliegen dan de deal van de eeuw te sluiten. Gates had IBM echter nog steeds niets te bieden, maar kocht inderhaast QDOS, een slechte kopie van CP/M, en leverde dat. Kildall miste daarop de tweede kans. Hij dreigde IBM met juridische stappen, maar nam er genoegen mee dat IBM CP/M ook zou aanbieden als optie voor de pc. Dat gebeurde, maar IBM leverde CP/M voor een prijs die zes keer zo hoog was als die voor het DOS-systeem.

Gewoon blijven innoveren

Kildall was tot op dat moment een zeer succesvol programmeur en zakenman. Zijn bedrijf Digital Research leverde hem miljoenen op. Ook na de traumatische affaire met IBM bleef hij innoveren. Hij ontwikkelde multitasking voor de opvolger van CP/M in de jaren 80, lang voordat dit een feature werd van Windows. 

Hij hield zich bezig met Logo, een programmeertaal voor de jeugd, maakte (na Apple) een eigen grafische userinterface, wist al in 1984 optische schijven en computers met elkaar on speaking terms te krijgen en maakte daarmee de allereerste voor de computer geschikte encyclopedie, en maakte ook nog eens een product voor draadloze telefonie. 

Tussen de bedrijven door presenteerde hij tot 1990 mede een televisieprogramma over de geschiedenis van de computer, Computer Chronicles, dat intussen zelf onderdeel van de geschiedenis is geworden. Talloze afleveringen daarvan zijn op YouTube en op Archive.org te vinden. In 1991 ving Kildall nog miljoenen doordat Novell Digital Research overnam.

Jong gestorven

Ondanks zijn rijkdom, en mogelijk mede door de mentale dreun die de IBM-deal hem gaf, raakte Kildall aan de drank. In 1994 raakte hij gewond bij een onopgehelderde valpartij bij een motorfietserscafé. Of dit het gevolg was van een ruzie of van drankgebruik is onbekend. Of hij overleed aan hoofdletsel of een hartaanval ook niet. Hij was nog maar 52 jaar oud.

Tekst: Herbert Blankesteijn

Geschreven door: Redactie PCM op

Category: Nieuws, Algemeen

Tags: techhelden