Elon Musk, genie en excentriek

Ik heb lang gewacht met schrijven over Elon Musk. Het ligt namelijk voor de hand dat je alleen opschrijft wat de lezer al weet. Maar ja, het zou ook vreemd zijn hem hier nooit te bespreken. Dus ik waag het erop.

Musk is geboren in Zuid-Afrika en ging kort naar de universiteit van Pretoria. Daarna vertrok hij via Canada naar de Verenigde Staten, waar hij aan verschillende universiteiten studeerde. Hij haalde bachelors in economie en natuurkunde en richtte met zijn broer Zip2 op, een bedrijf in websoftware. Musk had klanten als de New York Times en Chicago Tribune. De verkoop van Zip2 aan Compaq in 1999 leverde hem op 28-jarige leeftijd 22 miljoen op, genoeg om nooit meer te hoeven werken.

Maar in plaats daarvan begon hij een onlinebank: X.com, die opging in PayPal. Daar werkte Musk samen met een aantal IT-ondernemers die later betrokken waren bij andere grensverleggende internetbedrijven, onder wie Peter Thiel (onder andere Palantir), Reid Hoffman (LinkedIn), Steve Chen, Jawed Karim en Chad Hurley (YouTube), Roelof Botha (Sequoia Capital), Russell Simons en Jeremy Stoppelman (Yelp) en David O. Sacks (Yammer). De verkoop van PayPal aan eBay in 2002 leverde Musk 100 miljoen op, niet slecht in drie jaar tijd.

SpaceX en Tesla

Van dat geld investeerde hij weer een deel in SpaceX (2002) en Tesla (2003). De successen die hij daarmee boekte zijn onmogelijk te overtreffen. Beide bedrijven zijn technologische hoogstandjes. Tesla maakte van de auto een computer op wielen. Zaken als nachtelijke software-updates thuis en deels automatische besturing hebben de verouderde auto-industrie nieuwe wegen gewezen. Al heeft Tesla op het gebied van productiekwaliteit nog wel veel te leren en worden de deadlines van Musk vaker niet dan wel gehaald.

SpaceX heeft laten zien dat raketten herbruikbaar kunnen zijn, wat de kosten van de ruimtevaart met een orde van grootte verlaagt en daarmee de markt enorm vergroot. Ook dit is vooral een IT-prestatie, want het op zijn staart laten landen van een eerste trap na een lancering, gaat echt niet met een joystick. Dat is het werk van sensoren en software.

Elon Musk in 2018 (foto: Duncan Hull, CC BY-SA 4.0, www.tiny.cc/ccsa4_0).

Onzinnig gedrag

Ook zakelijk bleek Musk tot acrobatiek in staat. Meer dan eens wist hij zijn bedrijven op het nippertje van een faillissement te redden. Maar de laatste jaren trekken ook allerlei wonderlijke escapades de aandacht. Na wat hij technologisch heeft bereikt, lijkt hij aan zelfoverschatting te zijn gaan lijden. Hij heeft kansloze plannen gelanceerd voor ondergrondse verkeersaders (The Boring Company), voor vervoer via supersnelle buizenpost (Hyperloop) en ook zijn voornemen om voor 2050 een miljoen mensen op Mars te zetten, hoeft niet serieus te worden genomen.

Daarnaast vertoont hij regelrecht onzinnig excentriek gedrag. Blowen tijdens een podcastinterview, de satirische crypto Dogecoin promoten, twitteren dat hij Tesla van de beurs haalt, het zijn maar voorbeelden in een lange rij. Het is te hopen dat dergelijke aanstellerij niet de overhand krijgt over zijn vermogen grenzen te verleggen in de technologie.

Geschreven door: Redactie PCM op

Category: Nieuws, Algemeen

Tags: elon musk, tesla, techhelden