Brewster Kahle: Internet Archive-oprichter met moderne touch

Brewster Kahle is een naam die wellicht niet meteen een belletje laat rinkelen. Maar als oprichter van het Internet Archive mogen we hem dankbaar zijn voor een enorme hoeveelheid gepreserveerde internethistorie. Zijn loopbaan in een notendop.

Veel van wat Brewster Kahle heeft gedaan is zelf al geschiedenis. Zo begon hij in 1989 WAIS (Wide Area Information Server), een zoekmachine avant la lettre voor het toenmalige internet (waarvan het publiek nog amper van had gehoord). Het World Wide Web, dat wij nu gemakshalve internet noemen, moest zelfs nog worden uitgevonden. Niettemin was WAIS zo waardevol dat Kahle het in 1995 aan America Online kon verkopen voor 15 miljoen dollar (overigens niet allemaal voor hem).

Met zijn aandeel begon hij het Internet Archive, een archief van zoveel mogelijk informatie die op internet staat, of heeft gestaan. Een van de bekendste onderdelen van het Internet Archive is de Wayback Machine, een oplossing voor het probleem dat aanvankelijk niemand de moeite nam bij te houden hoe het Web er in het verleden uitzag. De Wayback Machine slaat op regelmatige tijdstippen pagina’s op van zoveel mogelijk websites en maakt die toegankelijk: typ in het daarvoor bestemde venster een url en je kunt kiezen uit een aantal data waarop kopieën zijn gemaakt van de betreffende site.

Het moet gezegd dat het resultaat bijna altijd tegenvalt. Als de gezochte pagina al is opgeslagen, werken links niet, ontbreken ‘embedded’ onderdelen (afbeeldingen die via een link van elders werden geleend bijvoorbeeld) of zijn technieken gebruikt die niet meer goed werken. Maar het Internet Archive heeft tenminste iets.

475 miljard webpagina’s

Voor we verdergaan over het Internet Archive eerst meer over Kahles wapenfeiten. Na WAIS begon hij Alexa, een systeem om webverkeer in kaart te brengen en te analyseren. Op het ontluikende commerciële web was zulke informatie goud waard. In 1999, middenin de dotcom-zeepbel, verkocht Kahle Alexa aan Amazon voor 250 miljoen dollar. Deze vergoeding werd uitgekeerd in aandelen in Amazon. Het valt te hopen dat Kahle de koelbloedigheid heeft gehad deze vast te houden tijdens de crisis van 2001, dan zal de waarde inmiddels verveelvoudigd zijn.

Geld genoeg dus om zorgeloos te besteden aan uitbreiding van het Internet Archive. Er zijn nu meer dan 475 miljard webpagina’s opgeslagen. Films, boeken, games, je kunt het zo gek niet bedenken of het wordt daar wel verzameld en beschikbaar gesteld (met inachtneming van auteursrechten uiteraard, wat betekent dat producten waar zulke rechten op rusten, daar niet te vinden zijn). Het publiek kan er zelfs zijn eigen producten uploaden. 

Inmiddels beslaat het archief, gevestigd in een voormalige kerk in San Francisco, meer dan 70 petabyte. Omdat kosten altijd oplopen (het scannen van één boek kost 20 dollar en het archief telt er miljoenen) en omdat je met meer geld altijd meer kunt doen, zijn donaties welkom. 

Kahle gaat nog steeds met zijn tijd mee: al jaren kun je doneren in zelfs de vaagste cryptovaluta en het Internet Archive was in 2013 een van de eerste organisaties die experimenteerde met het uitbetalen van salarissen in bitcoin.

Tekst: Herbert Blankesteijn

Geschreven door: Redactie PCM op

Category: Nieuws, Algemeen

Tags: techhelden, internet